Le cargo ravitailleur ATV est aussi un pousseur. Image ESA

Le symbole est fort: pour le 200 e vol du programme Ariane, le lanceur européen doit emporter, ce soir à 23h13 (heure française), sa plus grosse charge utile, le vaisseau de ravitaillement ATV2, le Johannes-Kepler, qui amène plus de vingt tonnes sur la balance.

Le premier ATV (Automated Transfer Vehicle), lancé en 2008, portait le nom de l’écrivain français Jules Verne; le deuxième rend hommage à un père de l’astronomie moderne, presque un voisin, puisque Johannes Kepler est né en 1571 près de Weil, dans le Wurtemberg. Il est mort en 1630 à Regensburg, en Bavière. Kepler a notamment établi que les planètes se déplaçaient autour du Soleil sur des ellipses, et non des orbites circulaires, dont le Soleil est le foyer. Son nom a également été donné à un télescope orbital de la Nasa, qui est un chasseur d’exoplanètes (celles qui gravitent autour d’une autre étoile que notre Soleil). Il a déjà détecté 1235 planètes potentielles, dont quinze ont été confirmées comme telles depuis.

Le cargo Johannes-Kepler a une mission bien différente, limitée à la banlieue de la Terre, aux quelque 360 km d’altitude où évolue la station internationale ISS.

lire la suite