La navette Discovery s’apprête à faire son retour sur Terre après une
mission de 13 jours en orbite qui marque une étape essentielle dans la
construction de la Station Spatiale Internationale (ISS). En
installant 2 nouveaux panneaux solaires sur la station, les
astronautes de lééquipage STS-119 ont doublé la capacité humaine de celle-ci qui pourra bientôt fonctionner à plein régime avec 6 membres d?équipage dès le mois de Mai.

L’atterrissage de la navette à Cap Canaveral est prévu samedi à 13h39 au Kennedy Space Center et la météo s’annonce favorable. En plus de ses 6 membres d’équipage, Discovery ramènera sur la terre ferme Sandra Magnus qui était en orbite depuis le mois de novembre dernier. Elle a passé une grande partie de sa dernière journée dans l’Espace à faire des exercices physiques afin de minimiser les désagréments dus au retour à la gravité terrestre. L’astronaute japonais Koichi Wakata qui était arrivé avec le shuttle est resté à bord de l’ISS et commence son séjour de 4 mois.

Le cosmonaute Gennady Padalka et l’astronaute américain Michael Barratt remplaceront les membres de l’expédition 18 de l’ISS, à savoir le Commandant Mike Fincke et l’ingénieur de vol Yuri Lonchakov et
formeront donc l’expédition 19. Ils sont accompagnés de Charles
Simonyi, le millionaire américain qui effectue son deuxième vol en
tant que touriste spatial après avoir versé pas moins de $35 millions.
Il passera 10 jours en orbite avant de regagner la Terre le 7 avril
prochain avec les membres de l?expédition 18 de l’ISS.

Sources : Reuters, 27/03/2009